¿Qué es un cometa?

¿Te has preguntado alguna vez qué es ese objeto brillante y resplandeciente que ves en el cielo? ¡Es posible que hayas visto un cometa! Pero… ¿Qué es un cometa?

Déjame adelantarte que los cometas son cuerpos celestes compuestos principalmente de hielo, polvo y rocas que orbitan alrededor del Sol.

Y que, cuando se acercan al Sol, se calientan y producen hermosas colas de gas y polvo.

Publicada el 22 de enero de 2023.

Foto impresionante de un cometa iluminando el cielo nocturno y sus espectaculares colas.

Lo bueno es que, en este artículo, descubrirás todo lo que necesitas saber sobre los cometas, desde su formación y movimiento en el espacio hasta sus características más interesantes.

¿Nos sumergimos ya en el fascinante mundo de los cometas? ¡Vamos!

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¿Qué es un cometa?

Un cometa es un cuerpo celeste compuesto principalmente de hielo, polvo y rocas. Y orbitan alrededor del Sol, siguiendo trayectorias elípticas y, a medida que se acercan al Sol, su hielo se sublima y se crea una atmósfera llamada coma o cabellera, que está formada por gas y polvo.

También se genera una cola característica, que está formada por el polvo y el gas ionizado de la coma.

La mayoría de los cometas provienen de dos lugares, la nube de Oort, situada entre 50 000 y 100 000 UA del Sol, y el cinturón de Kuiper, localizado más allá de la órbita de Neptuno.

Los cometas de largo periodo tienen su origen en la nube de Oort, mientras que los cometas de corto periodo, como el Halley, tienen su origen en el cinturón de Kuiper.

Y aunque los cometas son cuerpos pequeños, son muy interesantes para los astrónomos, ya que su comportamiento y características son únicas.

Por ejemplo, la cola de un cometa siempre apunta lejos del sol debido a la presión del viento solar.

Además, algunos cometas tienen órbitas extremadamente alargadas y solo regresan cada miles de años.

Los cometas también son conocidos por su belleza visual, sobre todo cuando están cerca del Sol y pueden producir hermosas colas de gas y polvo.

Sin embargo, a medida que los cometas se acercan al sol y se subliman su hielo, pierden masa y eventualmente se convierten en asteroides.

Foto de un cometa de cerca y la pregunta sobre impresa: ¿Qué es un cometa?
¿Qué es un cometa?

Definición de la Wikipedia

Por si te quedas más tranquilo, te dejo la definición de cometa que que nos da la Wikipedia. Aunque con un lenguaje más complejo de leer:

Un cometa es un cuerpo celeste constituido por polvo, rocas y partículas de hielo que orbita alrededor del Sol siguiendo diferentes trayectorias elípticas.

Los cometas forman parte del Sistema solar, junto con el Sol, los cuatro planetas interiores, los cuatro planetas exteriores, sus respectivos satélites, los plutoides y los cuerpos menores del sistema solar.

La mayoría de los cometas describen órbitas elípticas de gran excentricidad, lo que produce su acercamiento al Sol con un período considerable.

A diferencia de los asteroides, los cometas son cuerpos sólidos compuestos de materiales que se subliman en las cercanías del Sol.

A gran distancia (a partir de 5-10 UA) desarrollan una atmósfera que envuelve al núcleo, llamada coma o cabellera, que está formada por gas y polvo.

A medida que el cometa se acerca al Sol, el viento solar azota la coma y se genera la cola característica, la cual está formada por polvo y el gas de la coma ionizado.

Wikipedia.

Detalles de los cometas

Para profundizar vamos a ver ahora los siguientes puntos. Elige qué quieres saber ahora y ve directo a dicha información o sigue leyendo:

Características de los cometas

Hay muchos astros y objetos en el Universo pero, ¿qué caracteriza a los cometas? ¿Qué cualidades les hacen ser diferentes del resto?

Vamos a ver las 4 más importantes en este listado explicativo:

  • El núcleo de un cometa está compuesto principalmente por hielo y polvo, con un recubrimiento de material orgánico oscuro. El hielo está compuesto principalmente por agua congelada, pero también puede contener amoníaco, dióxido de carbono, monóxido de carbono y metano.
  • A medida que un cometa se acerca al Sol, el hielo se evapora, formando una nube llamada coma. La radiación del Sol empuja el polvo lejos de la coma, formando una cola de polvo. Los iones también se forman en la coma debido a la radiación del Sol, formando una cola de iones. Además, las colas de los cometas siempre apuntan lejos del Sol debido a la presión del viento solar.
  • El tamaño del núcleo de un cometa puede variar, pero suele medir solo algunos kilómetros. Sin embargo, las comas de algunos cometas pueden alcanzar varios millones de kilómetros de ancho y las colas pueden medir varios cientos de millones de kilómetros.
  • Los cometas son visibles a simple vista cuando pasan cerca del Sol debido a la luz reflejada de sus comas y colas. Sin embargo, la mayoría de los cometas son demasiado débiles o pequeños para ser vistos sin un telescopio.

Composición de los cometas

¿Te has preguntado alguna vez qué está compuesto el núcleo de un cometa? Clic para tuitear

Por lo que he leído y según lo que los científicos han descubierto:

Los cometas se componen de una mezcla de hielo, polvo y compuestos congelados. No son muy grandes, ya su tamaño varía entre uno y cien kilómetros.

Los estudios más recientes con ayuda de sondas espaciales han mostrado que el núcleo de un cometa es básicamente una mezcla de polvo congelado, gases y compuestos en estado de congelamiento.

Incluso después de que la nave espacial Deep Impact golpeara el núcleo del cometa Tempel 1 en 2005, se logró medir grandes cantidades de polvo y vapor de agua. El polvo en la superficie del núcleo es similar al talco.

Entre los compuestos que se encuentran en mayor cantidad en el núcleo de los cometas se encuentran el amoníaco, metano, monóxido de carbono, dicianógeno y agua. Por esta razón, muchos científicos creen que los cometas podrían ser responsables de la propagación de la vida en el universo.

Tamaño de los cometas

Los cometas son cuerpos celestes pequeños y relativamente frágiles.

Su tamaño puede variar mucho, pero en general suelen ser bastante pequeños.

Y el núcleo de los cometas, que es la parte sólida, suele medir entre 1 y 100 kilómetros de diámetro.

Sin embargo, hay algunos cometas con núcleos mucho más grandes, como el cometa Churyumov-Gerasimenko, cuya medida es de 4 km de diámetro.

En cuanto a su coma, esa nube de gas y polvo que rodea al núcleo, su tamaño puede alcanzar varios millones de kilómetros.

Por ejemplo, la coma del cometa Halley, cuando se acercó al Sol en 1986, tenía un diámetro de unos 150 millones de kilómetros.

Asimismo, las colas de los cometas, que son las que suelen ser más visibles desde la Tierra, pueden medir varios millones de kilómetros de longitud.

Así que el tamaño de los cometas varía mucho, pero suelen ser objetos celestes pequeños y frágiles.

Su núcleo es el elemento más pequeño, mientras que su coma y su cola pueden alcanzar varios millones de kilómetros de longitud y diámetro.

Partes de un cometa

En los comentas distinguimos estas 3 partes y de las que ya venimos hablando en este artículo:

Núcleo

El núcleo de los cometas es la parte central de su cuerpo y está compuesta principalmente por hielo, gas, roca y polvo.

Ya hemos visto que permanece congelado y su tamaño oscila entre 1 y 10 kilómetros.

Además, el núcleo es considerado como uno de los objetos más oscuros del universo.

Coma

La coma, también conocida como cabellera, es la parte que rodea al núcleo y está compuesta principalmente de gas, como amoníaco, dióxido de carbono, vapor de agua y polvo. Su tamaño aproximado es de 1.000 kilómetros de diámetro.

Colas

Sí, colas en plural.

Los cometas tienen más de una cola, ya que su órbita elíptica permite que se formen dos colas.

Esta parte se desprende del cometa y se genera un efecto lumínico debido a las radiaciones solares, creando una especie de atmósfera conocida como coma.

Al acercarse al Sol, la cola se hace más larga.

Es importante mencionar que las colas son distintas, una cola de polvo y otra cola de iones.

Y que las colas se observan desde lejos y generan una gran admiración por su belleza lumínica.

Tipos de cometas

Los cometas pueden ser clasificados de acuerdo a su origen y órbita:

  • Aquellos que provienen del Cinturón de Kuiper, cerca de 50 Unidades Astronómicas del Sol, son considerados cometas de período corto o medio.
  • Por otro lado, los cometas que provienen de la Nube de Oort, situada en los límites del Sistema Solar, son considerados cometas de período largo.

Además, también se pueden dividir en cometas periódicos y no periódicos:

  • Los cometas periódicos son aquellos cuya órbita se completa en 200 años o menos.
  • Los cometas no periódicos tienen órbitas que se completan en más de 200 años. También se pueden clasificar según la forma de su órbita, siendo elípticas, parabólicas o hiperbólicas.

Por último, los cometas también se pueden clasificar según su tamaño, desde cometas enanos con un diámetro entre 0 y 1,5 kilómetros, hasta los llamados «Goliat» con un diámetro superior a 50 kilómetros:

  • Cometas enanos: De 0 y 1,5 kilómetros.
  • Cometas pequeños: De 1,5 a 3 kilómetros.
  • Cometas medianos: De 3 a 6 kilómetros.
  • Cometas grandes. De 6 a 10 kilómetros.
  • Cometas gigantes: De 10 y 50 kilómetros.
  • Cometas “Goliat”: Son los que tienen un diámetro superior a los 50 km.

Nombre de los cometas más conocidos

¿Qué es un cometa? ¿Cuáles son los cometas más conocidos? Clic para tuitear

Hay muchos, muchísimos. Pero de los que hayas podido escuchar hablar será estos por ser los comentas más famosos:

  1. Halley: Es uno de los cometas periódicos más famosos, con un período de 76 años. Es conocido por ser visible desde la Tierra con bastante frecuencia, y su última aparición fue en 1986.
  2. Encke: Es un cometa de período corto con un período de 3.3 años. Es conocido por ser el cometa con el período orbital más corto conocido.
  3. Wild 2: Es un cometa de período corto con un período de 6 años. Fue visitado por la sonda espacial Stardust en 2004, lo que permitió recolectar muestras de su núcleo.
  4. Hale-Bopp: Es un cometa de período largo con un período de cerca de 4200 años. Fue visible desde la Tierra en 1997 y fue considerado como uno de los cometas más espectaculares de la historia reciente.
  5. 67P/Churyumov-Gerasimenko: Es un cometa de período corto con un período de 6.5 años. Fue visitado por la sonda espacial Rosetta en 2014, lo que permitió obtener un gran cantidad de información detallada sobre su estructura y composición.
  6. Coggia: Descubierto en 1874, este cometa es conocido por su corto período orbital de 7.4 años. Fue el primer cometa en ser estudiado utilizando fotografías.
  7. Shoemaker-Levy 9: Descubierto en 1993, este cometa es conocido por su impacto en el planeta Júpiter en 1994. Fue el primer cometa confirmado en chocar contra un planeta.
  8. Hyakutake: Descubierto en 1996, este cometa es conocido por su cercanía a la Tierra en 1996, lo que permitió su observación a simple vista. También fue el primer cometa en ser estudiado por una sonda espacial, la Galileo.

Más curiosidades sobre los cometas

A continuación te doy más detalles sobre qué son los cometas.

Pero recuerda que tienes todas estas posibilidades para saber más sobre ellos aquí. ¡Tú eliges!

Otras preguntas frecuentes sobre los cometas

Voy a responder, un poco más breve, otras preguntas muy habituales que solemos hacernos respecto a este tema:

¿Por qué se llaman cometas? Etimología

Foto de un cometa de cerca y la pregunta sobre impresa: ¿Por qué se llaman cometas?

Los cometas reciben su nombre de la palabra del latín comēta o comētēs.

Y que tiene su origen en la palabra griega κομήτης, cuyo significado es»que lleva pelo largo». Este es el origen etimológico de «cometa».

¡Por eso se llaman cometas! Se basa en sus características físicas únicas, su cabeza brillante y sus colas largas y fluidas, que los hacen tan reconocibles en nuestro cielo nocturno.

¿Cuál es el origen de los cometas?

Foto de un cometa de cerca y la pregunta sobre impresa: ¿Cuál es el origen de los cometas?

El origen de los cometas se encuentran en la nube de Oort y en el cinturón de Kuiper.

Así, el origen de algunos cometas se encuentra en la nube de Oort, una gran nube de polvo y gas situada en los límites del Sistema solar, a unos 50,000 y 100,000 Unidades Astronómicas del Sol, donde los restos de la condensación de la nébula solar se encuentran congelados. Los cometas de largo periodo, aquellos cuya órbita tarda más de 200 años en completarse, provienen de esta nube.

Por otro lado, se cree que los cometas de corto periodo, aquellos cuya órbita tarda menos de 200 años en completarse, provienen del cinturón de Kuiper, una región situada más allá de la órbita de Neptuno donde existen un gran número de cuerpos congelados que orbitan alrededor del Sol.

En ocasiones, estos objetos son empujados por la gravedad hacia órbitas que los acercan al Sol, convirtiéndose en cometas visibles. Sin embargo, es importante tener en cuenta que las órbitas de los cometas cambian constantemente debido a diferentes perturbaciones.

¿Cuándo son visibles los cometas?

Foto de un cometa de cerca y la pregunta sobre impresa: ¿Cuándo son visibles los cometas?

Los cometas son visibles cuando su órbita los acerca al Sol, ya que es la radiación solar la que provoca la sublimación del hielo y la liberación de gas y polvo, formando la coma y las colas del cometa.

Sin embargo, debido a que los cometas tienen órbitas elípticas, no son visibles en todo momento. Los cometas periódicos, aquellos cuya órbita toma 200 años o menos en completarse, son los que tienen una aparición predecible y regular.

Los cometas no periódicos, aquellos cuya órbita toma más de 200 años en completarse, son los que tienen una aparición menos predecible y pueden pasar cientos o miles de años sin ser vistos.

Además, también puede ser que algunos cometas sean demasiado débiles o pequeños para observarlos sin un telescopio.

Mucho más sobre los cometas

El articulo sigue profundizando más abajo sobre qué es un cometa.

Pero para profundizar más en algunos detalles o curiosidades, te dejo estos otros contenidos sobre los cometas y cómo poder aprender y disfrutar de un observación:

Vídeo: ¿Qué es un cometa y de dónde surgen?

Vídeo del canal de GEOenciclopedia.

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FUENTES:

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